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【宇宙】太陽系誕生から46億年眠り続ける”化石”小惑星に探査機派遣へ

宇宙

 私達の住む地球が、約46億年前に生まれたと考えられていることはどこかで聞いたことがあると思う。しかし、"なぜ約46億年前に生まれたと考えられているのか"については、よく知らないという人も多いはず。

 それは、放射年代測定によって地球上にある最古の物質が約46億年前に生成されていることがわかっているからだ。ただ、この最古の物質は、厳密にいえば"地球の物質"ではない。それは、地球に降り注いだ隕石の残骸である。厳密な意味での地球の最古の物質は、ジルコンと呼ばれる鉱物が測定上最も古く生成されたもので、それは約44億年前だと測定されている。

 なぜ隕石の年齢を地球の年齢と同じと考えるのだろうか?
 それは、宇宙のチリが集まって太陽が生まれ、さらにその太陽がチリを自分の周囲に引き付け、その引き付けられたチリの中から地球も地球に降り注ぐ隕石も生まれた、つまり地球と隕石は同じ頃に生まれた兄弟関係にあると考えられているからだ。

 太陽系外で生まれた隕石の可能性は?と、思うかもしれないが、宇宙は広い、とにかく広い、そしてスカスカである。太陽系外で生まれた天体が地球に落ちてくる可能性は極めて低いと考えられている(とはいえ、太陽系外からの飛来天体も2017年に初めて確認されているが…)。

 地球と隕石とは兄弟関係と言ったが隕石だけではない。火星や木星のような惑星もまたそうであるし、基本的に太陽系(特に地球の近場)にある天体は全部そうである。その中には、本当に46億年前からおよそ姿形を変えていないと考えられる"化石"のような天体があり、これを調べれば太陽系の誕生、ひいては地球の謎解きにも大変に価値のある情報が得られるかもしれない。

 ということで、NASAはそんな天体に向けて探査機を送るようだ。そこは木星軌道上の小惑星群である。

7年かけて作られ、12年かけて宇宙を舞う

「NASAは、太陽系と同時期に誕生した小惑星群を調査するミッションを開始しようとしている。木星と同軌道で太陽を公転するトロヤ群と呼ばれるこの小惑星群は、約46億年前、太陽系が誕生したときに形成され、それ以降ほとんど変化をしていない。
 このタイムカプセルに何が眠っているのか、NASAの科学者達はそれを調査をするため、10月16日、最初の人にあやかり名付けられたルーシーと呼ばれる探査機をこのトロヤ群に向けて打ち上げる予定である。

『惑星科学の最重要問題として太陽系の起源と進化があります。小惑星その他の小天体は、これを知るための重要な手がかりになるでしょう』と、NASAの惑星科学責任者ロリ・グレイズ氏は述べる。

ルーシーとルーシーを格納するカプセル
引用元:NASA

 ルーシーは、トロヤ群内の8つの異なる小惑星を訪れることになっているが、それぞれの小惑星と接近する時間は短く、減速も着陸もできない。小惑星に接近する数時間の間に、ルーシーは搭載した分析機器により、小惑星達の組成、密度、大きさなどをデータを収集することになっている。

 これまでにトロイ群では7000個以上の小惑星が確認されているが、科学者達はそれを3つのグループに分類している。1つは火星-木星間の小惑星帯(アステロイドベルト)にある小惑星に似たグループ、他の2つは、太陽系外縁部カイパーベルトにある氷小惑星に似たグループである。

 このように分類できることは、これらの小惑星が太陽系の異なる場所、異なるプロセスで形成されたことを示唆する。ルーシーは様々なタイプの小惑星を訪問することによりこの謎の解明を目指している。そして、そのためにルーシーは地球に3度も戻ってきてスイングバイをする予定である。」

著者抜粋翻訳・引用元:こちら

以下、この記事についてのレディターの反応

名前: thanksgive
 私はこのルーシーの製作に関わったから今とても興奮してる、打ち上げが待ち遠しい!
 最近ロケットのニュースは多いけど、なんのためのロケットかをあらためて考えてみてほしい。


名前: Pristine_Juice
>>thanksgive
 何に携わったの?


名前: thanksgive
>>Pristine_Juice
 アビオニクスのハードウェアの一部だよ。


名前: IgnoranceOrLies
>>thanksgive
 今回調べる小惑星に太陽系外から来たものが入っている可能性はある?


名前: Testiculese
>>IgnoranceOrLies
 あまりに確率として低いからその可能性をわざわざ検討していないと思う。


名前: holomorphicjunction [
>>IgnoranceOrLies
 ほぼ間違いなくないね。仮に木星軌道に入っても減速する方法がないから。


名前: Plow_King
 r/UFOの人達は、エイリアンの宇宙船が見つかることを期待してると。


名前: notpetelambert
>>Plow_King
 逆にあなたは見つけたくないのかい?!(僕の腹を突き破って出てくるエイリアンを除く)


名前: TheEvilGhost
 小惑星で石油精製する日が待ち遠しい。それは莫大な仕事と富を生むだろう。


名前: danielravennest
>>TheEvilGhost
 炭素系の小惑星なら、最大でその2割ぐらいの組成は炭素化合物ではあるが、それはケロゲンとかタールみたいなのだから、つまり常温では固体のため焼かないといけない。
 それよりも土星の衛星タイタンなら、文字通りの天然ガスの湖があり、大気にも豊富なメタンがあるよ。


名前: nastafarti
>>TheEvilGhost
 まあ冗談で言ってるのは分かるけど、未来での小惑星での採掘自体には賛成。
 もしも地球外で資源の採掘が可能になれば、この地球の環境保全にもなって良いことだろう。


名前: TheEvilGhost
>>nastafarti
 いやいや冗談じゃないよ。
 実現すれば、たくさんの宇宙ステーションを作ったり、たくさんの超高層ビルを作ったりすることもできるだろう。可能性の塊だ。


著者抜粋翻訳・引用元:Reddit